Met een gigantische groenblijvende boom, kleurrijke ballonnen in de straten en selfies in de Geboortekerk is het kersttoerisme terug in de drukke stad Bethlehem op de Westelijke Jordaanoever na twee jaar van COVID-gerelateerde beperkingen.

Vereerd in de christelijke traditie als de geboorteplaats van Christus, de stad Bethlehem verwelkomt duizenden van pelgrims en toeristen voor Kerstmis elk jaar, een meevaller die de afgelopen twee jaar is opgedroogd als gevolg van de pandemie en reisbeperkingen.

Nu de beperkingen in de bezette Palestijnse gebieden en in Israël, waar de dichtstbijzijnde internationale luchthaven met toegang tot Bethlehem ligt, zijn opgeheven, heeft de stad in het zuiden van de Westelijke Jordaanoever een feestelijke sfeer gekregen.

Padvinders marcheerden met doedelzakken terwijl duizenden toeschouwers langs de straten stonden met ballonnen en suikerspin.

De Latijnse patriarch Pierbattista Pizzaballa van Jeruzalem begroette de aanbidders toen hij in de stad aankwam, voordat hij de jaarlijkse processie op kerstavond naar de Geboortekerk leidde.

Bethlehem
Mensen verzamelen zich bij de Geboortekerk in Bethlehem, op de door Israël bezette Westelijke Jordaanoever [Mussa Issa Qawasma/Reuters]

“Kerstmis is de feestdag van de stad en we hebben er veel tijd en moeite in gestoken om ons erop voor te bereiden”, zei de burgemeester van Bethlehem, Hanna Hanania, tegen persbureau AFP.

“We wilden internationale deelname en organiseerden kinderliedjes en optredens met zangers uit Frankrijk, Zuid-Afrika en Malta,” voegde hij eraan toe.

Nida Ibrahim van Al Jazeera, die vanuit Bethlehem rapporteert, zei dat de Palestijnen uitkijken naar een kerstperiode zonder enige COVID-19-beperkingen.

Het was echter ook een jaar met “verlies”, voegde Ibrahim eraan toe.

“Er is hier op de bezette Westelijke Jordaanoever veel spanning geweest – meer dan 230 Palestijnen zijn gedood door Israëlische troepen”, zei ze, verwijzend naar de doden op de belegerde Westelijke Jordaanoever en in de Gazastrook.

“Het feit dat de Palestijnen het gevoel hebben dat ze geen hoop hebben op een beter leven – op het beëindigen van de Israëlische bezetting… beïnvloedt de vieringen”, zei Ibrahim.

“Zeer moeilijke uitdagingen”

Ondertussen kwamen toeristen samen in de straten, winkels en stenen gebouwen van deze Palestijnse stad, waar christenen en moslims naast elkaar leven.

Het was “geweldig om hier te zijn”, zei Paul Wittenberger, een 40-jarige Amerikaan uit Michigan die op bezoek was met zijn vader en broers en zussen.

“We zijn hier nu drie dagen en het is zonnig, we hebben geluk dat we daar beschut zijn tegen de storm” vegen de Verenigde Staten dit weekend, zei hij.

Michael al-Siriani, eigenaar van een pottenbakkerij en keramiekwerkplaats, was verheugd om toeristen massaal naar de stad te zien terugkeren na een moeilijke twee jaar waarin lokale hotels leeg waren.

“Het gaat nu veel beter na de pandemie van het coronavirus”, zei hij. “Ook toeristen zijn weer in de stad gaan slapen.”

Hoewel de cijfers nog niet het niveau van voor de pandemie hebben bereikt, heeft de terugkeer van toeristen het moreel in Bethlehem duidelijk een boost gegeven.

De Palestijnse Autoriteit, die de door Israël bezette Westelijke Jordaanoever regeert, bevestigde Siriani’s gevoelens.

Bethlehem
De Latijnse patriarch van Jeruzalem, Pierbattista Pizzaballa, woont kerstvieringen bij in Bethlehem, op de door Israël bezette Westelijke Jordaanoever [Mohamad Torokman/Reuters]

“Sinds begin dit jaar, maar meer specifiek sinds maart, ontvangen we pelgrims en toeristen van over de hele wereld”, zei de Palestijnse minister van Toerisme Rula Maayah.

“Tot nu toe hebben we ongeveer 700.000 toeristen van over de hele wereld ontvangen”, zei ze.

De Latijnse patriarch Pierbattista Pizzaballa, de grootste rooms-katholieke predikant in het Heilige Land, is aangekomen uit Jeruzalem en zal naar verwachting de middernachtmis opdragen.

“We leven door zeer moeilijke uitdagingen,” zei hij. “Maar de boodschap van Kerstmis is een boodschap van vrede.”

“Het is mogelijk om dingen te veranderen”, voegde hij eraan toe. “We zullen heel duidelijk zijn over wat we moeten doen en wat we te zeggen hebben om het belang van eenheid en verzoening tussen allen te behouden.”

Pizzaballa liep over Manger Square, zwaaiend naar weldoeners voordat hij naar de Geboortekerk ging, gebouwd op de plek waar christenen geloven dat Jezus werd geboren.

De realiteit van vandaag was zichtbaar op het Manger-plein toen spandoeken met foto’s van de Palestijnse politieke gevangene Nasser Abu Hmaid prominent werden getoond. Kamermeisje vorige week overleden aan kanker in Israëlische hechtenis na zo’n 20 jaar achter de tralies te hebben gezeten, ondanks langdurige oproepen tot zijn vrijlating en beschuldigingen van Israëlische medische nalatigheid na zijn late diagnose meer dan een jaar geleden.

Ondertussen werden pelgrims ondergedompeld in gebed in de Geboortekerk, terwijl anderen selfies namen met rood-witte kerstmanhoeden, uren voor de traditionele middernachtmis en vredesgeloften.



Source link

By lcqfv

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *