Stanstead, Quebec, en Derby Line, Vermont – Van buiten ziet de Haskell Free Library and Opera House eruit als elk ander Victoriaans gebouw uit het begin van de 20e eeuw, met glas-in-loodramen, een grootse gevel en een dak in leisteen.

Maar eenmaal binnen duurt het niet lang om te zien dat de Haskell anders is dan de meeste plaatsen. Dat komt omdat de grens tussen de VS en Canada het gebouw doorsnijdt, waardoor sommige lezers en theaterbezoekers in het ene land achterblijven en de rest in het andere.

De meeste boeken in de bibliotheek – voornamelijk in het Engels en Frans, en enkele in het Spaans – zijn in Canada. In het aangrenzende Opera House staat het merendeel van de 500 houten stoelen, verdeeld over twee verdiepingen, in de Verenigde Staten.

Maar het podium – waar in 1904 zijn eerste optreden plaatsvond onder een gewelfd plafond, een kroonluchter en geschilderde muurontwerpen – bevindt zich in Canada.

De gratis bibliotheek en de Haskell Opera
De bibliotheek opende in 1905, een jaar na de aangrenzende opera [Simon Lacombe/Al Jazeera]

Het gebouw heeft ook twee adressen – een Canadees, het andere Amerikaans – maar slechts één ingang aan de Amerikaanse kant van de grens. Over de hoofdingang van de bibliotheek en de leeszaal voor kinderen loopt een lijn zwarte tape die deze scheidslijn aangeeft.

“Ik besef het niet eens meer”, zegt Mélanie Aube, de huidige directeur van de bibliotheek, over haar werk op een plek die zich uitstrekt over een internationale grens en zowel toeristen als inwoners uit twee buurlanden aantrekt.

Zoals grenzen worden steeds meer gemilitariseerd over de hele wereld en een symbool van de verdeeldheid tussen gemeenschappen, getuigt de Haskell van een tijd waarin mensen zich vrij bewogen in deze landelijke regio, tussen de Canadese provincie Quebec en de Amerikaanse staat Vermont.

En dat is zo ontworpen.

De bibliotheek werd voor het eerst geopend in 1905, een jaar na het Opera House, en is het geesteskind van een rijke lokale vrouw genaamd Martha Haskell, die het met opzet in de Verenigde Staten en Canada heeft gebouwd als teken van solidariteit tussen de bewoners van het toen nog poreuze grensgebied .

Opera aan de grens tussen Canada en de VS
De Opera organiseert nog steeds shows [Simon Lacombe/Al Jazeera]

Decennia lang hebben Canadese en Amerikaanse burgers vaak naar elkaars land gereisd om naar school te gaan, naar de kerk te gaan en zelfs te trouwen. Het doel van Haskell was om de grens te “bedriegen”, zei een jonge bibliotheekgids, wijzend op een groot portret van de oprichter in de lobby.

Jarenlang werd de eigenlijke scheidslijn een curiositeit, die vragen opriep over wanneer Canada begon en wanneer de Verenigde Staten eindigden, en vice versa.

“Voor mij als kind, en voor de andere kinderen in het dorp, was de ijzeren paal die in de rand van het houten trottoir was geslagen, die de plaats markeerde waar Main Street Canadees grondgebied binnenkwam, een object van interesse en nieuwsgierigheid,” Austin T Foster, een inwoner van Derby Line, de landelijke stad in Vermont aan de Amerikaanse kant van de grens, schreef in 1949 in het tijdschrift Vermont Quarterly (Pdf).

Het kleine stadje aan de Canadese kant – Stanstead, Quebec – heeft ook Amerikaanse wortels, aangezien het werd gesticht door “New England pioniers in de jaren 1790”, zegt de gemeente zei op haar website.

Stanstead omvatte de historische dorpen Beebe Plain, Stanstead Plain en Rock Island en was ooit “een toevluchtsoord voor smokkelaars en smokkelaars”, zegt de stad. “Maar de situatie verbeterde met de oprichting van een douanepost in 1821, de eerste in de regio Eastern Townships.”

Een zicht op de grens tussen Canada en de VS tussen Quebec en Vermont
Een grijze paal markeert de grens tussen Canada en de VS tussen de kleine steden Stanstead, Quebec, en Derby Line, Vermont [Jillian Kestler-D’Amours/Al Jazeera]

Terug in de Haskell vandaag, brengt de realiteit om in twee landen tegelijk te zijn zijn eigen uitdagingen met zich mee.

De lijn van tape op de vloer werd aangebracht om de exacte grens te markeren nadat een brand tientallen jaren geleden leidde tot een gevecht tussen verzekeringsmaatschappijen over wie de schade zou moeten betalen, legde de gids uit.

De locatie op de grens betekent ook dat, ondanks de wens van het personeel om politiek te vermijden, het de laatste jaren steeds moeilijker is geworden om dat te doen.

‘Stop’, luidt een grensbord van de regering van Canada dat uitkijkt op Vermont en potentiële grenspendelaars waarschuwt dat ‘niet iedereen in aanmerking komt om een ​​vluchtelingenclaim in te dienen’ in Canada – een verwijzing naar de stijging aankomsten van asielzoekers van de Verenigde Staten in de afgelopen jaren.

Een ander waarschuwingsbord, vertaald in verschillende talen, waaronder Russisch, Roemeens en Haïtiaans Creools, vertelt mensen om niet rond de grens te blijven hangen.

Stapels boeken in de gratis bibliotheek van Haskell
Rijen boeken in de Haskell Free Library [Simon Lacombe/Al Jazeera]

De strategische locatie van de bibliotheek leidde er ook toe dat het het onwetende onderdeel was van een crimineel plan waarbij een Canadees in 2018 werd veroordeeld tot 51 maanden gevangenisstraf voor het smokkelen van meer dan 100 handvuurwapens van Vermont naar Quebec.

Sommige wapens waren verborgen in kleine rugzakken in een bak in de badkamer van Haskell. Dat hebben de Amerikaanse autoriteiten gezegdvervolgens hersteld en teruggebracht naar Canada.

Terwijl de landgrens tussen de Verenigde Staten en Canada veel zwaarbewaakte officiële oversteekplaatsen heeft – waaronder een vlak bij de bibliotheek en het operagebouw – zijn lange stukken het bereik van 6.416 km (3.987 mijl) zijn grotendeels onbemand.

Op een recente koude ochtend in december stond een Canadese politiepatrouillewagen geparkeerd in de buurt van de Haskell om de grens te bewaken, maar bleef slechts een paar minuten staan ​​voordat hij wegreed.

Een kinderboekenkamer in de Haskell Free Library
De bibliotheek organiseert leesuren voor lokale kinderen aan beide zijden van de grens [Simon Lacombe/Al Jazeera]

Om het gebouw binnen te gaan, kunnen Canadezen de grens oversteken en doorgaan naar de voordeur aan de Amerikaanse kant. Paspoorten zijn niet nodig – er is hier tenslotte geen formele doorgang – maar de bibliotheek vertel bezoekers om te verwachten dat hun bewegingen worden gecontroleerd – en om identificatie bij zich te dragen, voor het geval dat.

De bibliotheek zelf is geen grensovergang, merkte Dawn op, en gezinsherenigingen werden verboden nadat familieleden die toestemming hadden gekregen om in de Verenigde Staten of Canada te zijn – maar niet beide – met tientallen begonnen te arriveren om maaltijden te delen in de kleine ruimte.

“Het is triest, want het is niet iets dat we graag doen”, zei Dawn over het verbod. “We willen dat deze mensen hun familie zien, maar als we willen dat onze leden die doneren de bibliotheek open houden, moeten we ons op hen concentreren.”

Een andere grote uitdaging is financiering en onderhoud, aangezien het gebouw is aangewezen als een National Historic Site en daarom onderhevig is aan specifieke regels voor renovaties en onderhoud onder Amerikaanse en Canadese regelgeving, zei Dawn.

Zetels in het Opera House, Derby Line, Vermont
De meeste operastoelen bevinden zich aan de Vermont-kant van de grens [Simon Lacombe/Al Jazeera]

En ondanks het unieke karakter geven de medewerkers van Haskell grif toe dat, net als bij andere bibliotheken over de hele wereld, het aantrekken van bezoekers niet zo eenvoudig is als het had kunnen zijn – vooral niet na de COVID-19-pandemie.19 dwong een sluiting van meerdere maanden af ​​in 2020 en 2021.

Toch organiseert de bibliotheek wekelijkse verhaaltjes voor kinderen in een lichte kamer vol met kinderboeken, evenals een Franse boekenclub die Amerikaanse francofielen aantrekt, zei Aube. De Opera organiseert nu ook filmvertoningen.

Verschillende generaties lokale families maken nog steeds gebruik van de diensten van de bibliotheek, voegde Aube eraan toe, en toeristen keren jaar na jaar terug. “Omdat het bijzonder is”, zei ze op de vraag wat mensen naar de kleine bibliotheek trekt.

En toen personeel en vrijwilligers de boeken weer op de planken legden en het gebouw rond die dag half december lieten zien, duwde een vrouw de voordeur open met een verzoek.

‘Ik heb iets nodig om te lezen,’ zei ze.

Even later kwam het antwoord: “Je bent hier aan het goede adres.

Haskell gratis bibliotheek
Een zicht op de zwarte lijn die de grens tussen Canada en de VS afbakent in de Haskell Free Library [Jillian Kestler-D’Amours/Al Jazeera]



Source link

By lcqfv

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *